¿Qué sigue en la tecnología de drones? Una conversación con el principal fabricante de drones comerciales de China

La ciudad de Shenzhen, China es una potencia de la ingeniería y fabricación de drones.  Hablamos con el Presidente y CEO del fabricante líder de drones comerciales MMC para averiguar qué nuevos desarrollos están en el horizonte, y lo que ve en la tienda para la industria en 2017.

Harry McNabb de DRONELIFE tuvo la oportunidad de visitar las nuevas y elegantes oficinas de MMC el año pasado, pero han ocurrido muchas cosas en la industria y la empresa desde entonces.  Desde el lanzamiento del primer dron comercial de pila de combustible de hidrógeno del mundo en abril pasado, el oleoducto de la compañía ha explotado con pedidos.  Ya han lanzado la segunda generación del dron impulsado por hidrógeno, especializado para el mercado militar.  Han desarrollado una solución completa de drones de hidrógeno, que incluye un generador, compresor, cilindro y pila de combustible para otros drones, incluido el DJI M600.  Pero MMC no se queda quieto: la industria se está moviendo rápidamente y se están moviendo con ella.

DL: El mundo de los drones ha cambiado significativamente en el último año.  ¿Cuáles ve como los mayores cambios en los drones comerciales?

Presidente y CEO de MMC, Mr. Lu: Si bien el mundo de los drones ha cambiado mucho, la mayor parte del cambio de mercado ha sido del lado recreativo.  El mercado comercial todavía no ha cambiado lo suficiente, especialmente en los países en desarrollo.

DL: MMC es una empresa global.  ¿En qué partes del mundo se está viendo más crecimiento en el uso de drones comerciales y por qué cree que está ocurriendo en esa área en particular?

Lu: Por nuestra experiencia, militares, inspección y agricultura son las mayores áreas de crecimiento para drones comerciales.  En el mercado militar, vemos mucho crecimiento en el Medio Oriente; para el trabajo de inspección energética, China y los Estados Unidos son las áreas de mayor crecimiento.  China, Corea y Europa son los mercados de más rápido crecimiento para los drones agrícolas.  Dicho esto, el mercado comercial de drones es todavía mucho más pequeño que el mercado de drones recreativos.

DL: Como una compañía china de drones comerciales, ¿qué has aprendido al expandirte fuera de China?

Lu: Yo era cofundador de DJI y nuestro CMO Lin Lu y solía trabajar para Huawei – nuestra experiencia fue en seguir a los competidores occidentales y permitirles educar a los clientes extranjeros. Sin embargo, en la industria de drones comerciales, tenemos que hacerlo por nosotros mismos, y puede ser difícil conseguir que los clientes adopten nuevas tecnologías en los países en desarrollo.  Hemos tenido que establecer una infraestructura de sucursales y centros de servicio locales, y tenemos que seguir presentando y demostrando nuestra tecnología.  Puede ser aún más difícil conseguir que clientes en países desarrollados como Estados Unidos acepten nuevas tecnologías, debido a los obstáculos regulatorios.

DL: ¿Has experimentado alguna sorpresa?

Lu: El nivel de ROI en los países en desarrollo para aplicaciones como la defensa y la seguridad es realmente impresionante.  Y para aplicaciones como el encadenamiento de líneas eléctricas, los ahorros son increíbles en costo, tiempo y lesiones.

En 2016, proporcionamos más de 1000 kilómetros de torres de alta tensión en cadena de líneas eléctricas en China, India, Indonesia, Tailandia, Nepal, Georgia, Bután y Bangladesh.  El encadenamiento de líneas eléctricas parece simple, pero los trabajos en un entorno diferente son muy complicados. Para que la tecnología de drones esté disponible para los clientes de los países en desarrollo, hemos desarrollado un paquete completo para ellos, que incluye planificación de vuelos, entrenamiento de pilotos y después del servicio.

DL: Mirando hacia adelante, ¿qué es lo que predices en el espacio de drones en 2017?

Lu: La verdadera solución comercial de drones debe lanzarse en 2017. Hasta ahora, la llamada solución comercial no es suficiente: no hay una diferencia lo suficientemente grande con respecto al producto de consumo DJI. Esperemos que MMC presente esta solución a finales de este año.

DL: DJI ha dominado el espacio recreativo y gran parte del prosumer hasta ahora.  Aunque sabemos que MMC no está en este espacio, ¿crees que alguien puede atraparlos?  ¿A quién debemos cuidar?

Lu: DJI es muy fuerte ahora. Tal vez algún gigante de fuera de la industria de drones será capaz de atrapar DJI – pero no creo que sea Intel o Qualcomm.

DL: En el espacio comercial, hay una compleja combinación de fabricantes como MMC, proveedores punto a punto como PrecisionHawk y Kespry, y proveedores militares que van río abajo en el espacio comercial como AeroVironment, Lockheed Martin, y Raytheon.   ¿Cómo crees que esto se representará en el próximo año?

Lu: PrecisionHawk y Kespry parecen estar centrándose en los datos y el servicio ahora, y no creo que continúen desarrollando hardware. Creo que la mayoría de las compañías de drones estadounidenses utilizarán un modelo como Skycatch: un dron DJI + aplicación.  MMC seguirá desarrollando y fabricando drones comerciales, especialmente el dron de hidrógeno.

Esperemos que AeroVironment, Lockheed Martin y Raytheon vayan río abajo en 2017. Las fuerzas armadas deben ser el primer lugar en aplicar drones comerciales multicóptero. Probé el controlador de vuelo Lockheed Martin, y tengo que decir, es demasiado complicado para el mercado comercial. Los drones multicóptero simplemente no son como los drones tradicionales de ala fija: si no optimizan, será difícil conseguir que se adopte como equipo estándar en el ejército.

DL: ¿Cuál es la nueva tecnología que sale de China hoy en día? Usted ha sido líder en la obtención de los drones impulsados por hidrógeno en el mercado, ¿cuál considera que es el siguiente nivel de tecnología que sale de China en el próximo año?

Lu: Hay tantas compañías de drones en China, incluyendo DJI, a solo 5 km de nosotros. Más de 20.000 ingenieros de drones trabajan muy duro todos los días en Shenzhen.  ¡Cualquier cosa podría pasar en 2017!

En los últimos meses, nuestro departamento de I+D ha aumentado en 200 ingenieros.  MMC definitivamente lanzará algunos productos, especialmente drones impulsados por hidrógeno. Creo que la resistencia de vuelo ya no será un cuello de botella para los drones comerciales después de 2017.

DL: ¿Qué más quieres decirnos?

Lu: Realmente queremos centrarnos en las aplicaciones de drones de mayor valor en este momento, para permitir que nuestros clientes obtengan el valor de la nueva tecnología.  En realidad, la tecnología de drones simplemente no es lo suficientemente madura para muchas aplicaciones, como la agricultura de pesticidas y algunas aplicaciones de inspección. Es por eso que, como fabricante, nos centramos en el encadenamiento de líneas eléctricas y otras aplicaciones de alto valor: esperaremos en algunos de los otros productos y soluciones.

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